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Conditionnement des jeunes chevaux

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Si nous faisons preuve de bon sens dans la gestion de nos jeunes, nous pouvons aider à protéger leurs systèmes musculo-squelettiques à long terme avec un exercice approprié. Et cela peut aider à garder les athlètes en meilleure santé et à prévenir les couches pendant leur carrière sportive.

La recherche montre que des exercices appropriés pendant les trois premières années de la vie d’un cheval peuvent être bénéfiques pour le système musculo-squelettique

Avant que votre athlète équin ne commence l’entraînement à grande échelle, il peut grandement bénéficier d’un conditionnement physique préparatoire. Oui, il est vrai qu’il grandit encore, que des structures sensibles telles que ses articulations et ses tendons se développent encore et que, de manière générale, il est immature. Mais les chercheurs vétérinaires sont d’accord: une bonne quantité d’exercices va lui apporter beaucoup de bien, non seulement maintenant, mais pour toute sa vie. Donc, il est important de sortir votre enfant de la stalle et de le mettre en forme.

Muscles, tendons et os

Les trois premières années de la vie d’un cheval, en particulier les deux premières, sont une période de grands changements et de développements dans son système locomoteur, en particulier les muscles, les tendons et les os (y compris les articulations). Ces structures sont celles que vous gardez à l’esprit au fur et à mesure que votre prospect se développe.

Les chercheurs notent que les muscles en croissance s’adaptent à la discipline pour laquelle le cheval se prépare. Cela est particulièrement vrai pour la façon dont ces structures métabolisent l’énergie, ce qui signifie qu’elles stockent l’oxygène et utilisent les graisses comme source d’énergie. Il est donc primordial de développer correctement les muscles équins en faisant de l’exercice pour préparer le jeune athlète.

Les tendons accumulent du collagène pendant la croissance, ce qui joue un rôle dans leur élasticité et leur résistance. Il est donc essentiel de protéger ces structures.

À mesure que les os grandissent, ils augmentent non seulement en longueur et en largeur, mais aussi en densité. Le mélange de minéraux dans les os change et les membranes internes et externes et les coquilles externes des os s’épaississent. Tous ces paramètres affectent la résistance osseuse, de sorte qu’une fois encore, il est essentiel de promouvoir une croissance osseuse optimale.

Bien que fournir à un jeune cheval une alimentation adéquate joue un rôle majeur dans le développement de chacune de ces structures, il est tout aussi important de réussir à «faire grandir» un athlète équin au cours de ces trois premières années critiques.

Préparer son avenir

Les résultats de nombreuses études sur l’exercice des équidés au cours de la dernière décennie montrent une tendance commune: des niveaux appropriés d’exercice chez les jeunes chevaux n’ont aucun effet négatif sur leur système musculo-squelettique. L’exercice pourrait même être bénéfique pour leur avenir, car il semble créer un os légèrement plus fort et un tissu tendineux plus résistant.

« Cela va à l’encontre de ce que les gens ont souvent pensé », déclare Roger Smith, MA, VetMB, PhD, DEO, Dipl. ECVS, MRCVS, professeur d’orthopédie équine au Royal Veterinary College, au Royaume-Uni. « Les gens s’inquiètent de faire de l’exercice et de courir à 2 ans et ils craignent que cela puisse être dommageable. »

Mais maintenant, les chercheurs reconnaissent que ces premiers mois et ces premières années offrent certaines opportunités – lorsque l’exercice peut avoir un effet positif durable sur ces tissus, alors qu’ils sont qualifiés de «réactifs» par les scientifiques.

«Les différents tissus réagissent à des moments différents», explique Smith. «Les tendons ont tendance à réagir tôt dans la vie, les articulations et les os un peu plus tard. Certes, nous savons que les os sont particulièrement sensibles lorsque (les chevaux) commencent à s’entraîner en tant que yearlings et à 2 ans. »

Hilary M. Clayton, BVMS, PhD, Dipl. L’ACVSMR, MRCVS, professeur et président de McPhail Dressage Emerita de la Michigan State University et président de Sport Horse Science, à Mason, au Michigan, convient que les jeunes profitent de l’exercice. Elle ajoute que les muscles du cheval, y compris son cœur et ses poumons, sont performants tout au long de sa vie, ajoutant que «le conditionnement prépare tous les systèmes du corps à produire une performance maximale et, surtout, à supporter cette performance maximale.

Avoir un bon départ

Quel âge a trop jeune pour la formation et le conditionnement? Selon les chercheurs, le conditionnement ne peut jamais commencer trop tôt . «L’introduction d’un exercice de bas niveau, aussi tôt que possible, même en tant que poulain, semble protéger», déclare Smith. « La plupart des données épidémiologiques indiquent que les animaux qui commencent leur carrière (ce) tôt sont plus résistants aux blessures au tendon, au moins. »

Johanna Lepeule, MS, PhD, chercheur au département de la santé environnementale à l’université de Harvard, à Boston, au Massachusetts, souligne que le conditionnement physique sur le terrain, sans entraînement en selle, peut et devrait probablement commencer dès la naissance. Lepeule a étudié la croissance osseuse et l’ostéochondrose chez de jeunes poulains pendant son doctorat en épidémiologie vétérinaire en France. L’ostéochondrose chez le cheval est une maladie qui survient lorsque le jeune tissu osseux ne se développe pas correctement. Ses recherches ont montré que les poulains (particulièrement âgés de moins de 2 mois) exercés librement dans des pâturages de taille moyenne chaque jour avaient développé beaucoup moins de lésions ostéochondrales après 6 mois d’examen radiographique que les poulains gardés en stabulation.

«Ils doivent sortir et bouger», dit-elle, pour éviter ces problèmes.

Le bon programme

Le conditionnement des jeunes chevaux nécessite une planification minutieuse. Lorsque vous créez un programme, gardez à l’esprit la différence entre le conditionnement et la formation. Clayton explique que le conditionnement est une préparation physiologique, alors que la formation enseigne des compétences techniques. Vous voudrez aussi travailler sur la formation, mais c’est une question distincte. Concentrez-vous d’abord sur vos objectifs initiaux d’amélioration de la condition physique.

«Au début, le conditionnement est assez générique (pour toutes les disciplines)», déclare Clayton. «Travailler à la mise en forme aérobie et au renforcement des tissus. Construire la composante aérobie du travail dans les premiers stades tout en laissant le temps aux tissus musculo-squelettiques de répondre.

Une fois que votre cheval est prêt à aller en selle, les entraîneurs doivent se concentrer sur un «travail lent et facile» qui permettra au cheval de s’habituer au poids du cavalier sur son dos et à arrondir son poids sous ce poids (en renforçant la muscles pectoraux) », explique Clayton.

Plus tard, le coureur / entraîneur peut adapter le conditionnement à la discipline. «Les exercices seront plus similaires à ce qui sera requis en compétition», dit-elle.

Alors que nous prévoyons une forme physique ultime pour nos athlètes, Clayton dit que nous devons également garder à l’esprit leur santé mentale. Un cheval malheureux ne sera pas performant, quelle que soit sa condition physique.

« Souring », ce qui signifie que le cheval semble détester travailler, peut se produire chez les jeunes, mais il est assez rare et nécessiterait un exercice régulier, selon Smith. «À un très haut niveau d’exercice intense, vous pourriez commencer à voir un aspect psychologique, comme vous le feriez chez les jeunes athlètes humains (qui ont pratiqué le sport avec trop d’intensité)», explique Smith. « Mais le niveau d’exercice dont nous parlons dans le stock de jeunes équidés est beaucoup plus bas que le niveau nécessaire (pour provoquer le type d’effet chez les chevaux que nous voyons) chez les athlètes humains. »

À mesure que le domaine de la science de l’équitation se développe, nous pouvons également tirer parti d’une meilleure compréhension du stress équin lorsque nous travaillons avec de jeunes chevaux. Le scientifique équestre Witold Kedzierski, PhD, du département de biochimie et de physiologie animales de l’Université des sciences de la vie de Lublin, en Pologne, s’est concentré sur cette question.

Kedzierski a récemment déterminé que les enfants de 3 ans qui apprenaient à travailler en selle affichaient des niveaux de stress physiologique plus faibles (en particulier des fréquences cardiaques plus faibles) lorsque les maîtres les entraînaient et les conditionnaient par des méthodes «naturelles» avec le travail au sol, les scolariser pour éviter la pression et les aider à s’habituer à des objets inconnus) par rapport aux méthodes conventionnelles (faire marcher des chevaux sur un marcheur automatisé, faire de la longévité, etc.). «C’était particulièrement vrai pour les poulains», ajoute-t-il.

Plus récemment, il a observé que les poulains et les pouliches présentaient plus de stress lorsqu’ils travaillaient dans des groupes mixtes. «Il n’est pas recommandé de former des chevaux dans des groupes mixtes», dit Kedzierski.

Combien en faut-il?

Nous avons établi que l’exercice précoce profite à ces animaux, mais qu’est-ce qui comprend «approprié»? Nos sources notent que la science n’a pas déterminé les spécificités.

Cela se résume à «bon sens commun», dit Lepeule. «Vous devez juste savoir que si vous laissez votre poulain fermé tout le temps, ce n’est pas bon. Ou si vous quittez votre poulain tout le temps et que vous l’exercez intensément, ce n’est pas bien non plus.

Smith est d’accord. «Il y a toujours un équilibre», dit-il. «Si vous leur donnez trop d’exercice, vous pouvez causer des dommages, et nous avons également des données à ce sujet.» Malheureusement, les données sur les niveaux d’exercice adaptatif sont limitées et les scientifiques ne peuvent pas en tirer beaucoup.

Alors, que doit faire un éleveur ou un propriétaire de jeune cheval? Smith dit que le meilleur conseil est probablement d’élever des chevaux en pleine croissance dans des pâturages extérieurs. «Nos recherches démontrent que l’exercice que le jeune cheval fait au pâturage produit un effet aussi bénéfique sur les tendons que ce que nous pourrions réaliser en ajoutant des exercices supplémentaires», déclare-t-il sur la base d’études menées par la Global Equine Research Alliance. quatre pays soutenus par le Horserace Betting Levy Board.

Smith ajoute que les observations faites lors d’une étude menée en collaboration avec l’Equine Research Institute de Japan Racing Association, utilisant le GPS et la surveillance visuelle des poulains au pâturage, ont montré que la distance entre les sources d’eau et les aliments était un bon moyen d’encourager les jeunes à rester actifs. «Cela augmente naturellement la quantité d’exercices qu’ils font car ils jouent beaucoup entre ces deux domaines», dit-il. “C’est un outil de gestion très simple.”

Malgré tout, soyez raisonnable en ce qui concerne la taille des pâturages, avertit Smith. Des pâturages extrêmement grands pour les juments avec des poulains peuvent amener les juments à parcourir de longues distances avec leurs jeunes poulains qui pourraient devenir trop fatigués pour suivre. Les très grands pâturages augmentent également le risque d’ostéochondrose chez les poulains de moins de deux mois, prévient Lepeule.

Quoi que vous fassiez, assurez-vous de ne pas les enfermer constamment dans les stalles. «Les gens qui n’exercent pas leur jeune stock vont subir un effet délétère», explique Smith.

Commencer votre cheval dans le bon programme de conditionnement exige également du bon sens, en gardant à l’esprit la capacité du cheval à s’adapter à des exercices supplémentaires. À l’instar d’un athlète humain qui doit progressivement s’entraîner à une intensité plus élevée, le travail d’un cheval devrait commencer graduellement et s’accroître lentement par phases, dit Clayton. «Les problèmes surviennent lorsque le processus de conditionnement se déroule trop rapidement chez les jeunes chevaux», note-t-elle. «Le formateur doit accorder suffisamment de temps pour l’adaptation et le renforcement des tissus.»

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